地球外存在「生命之源」首次確認,這意味着什麼?

愛範兒 於 14/06/2022 發表 收藏文章
很久很久以前,地球上的人們就開始思考與生命有關的問題。地球上的生命是怎麼誕生的呢?在這浩瀚的宇宙裏,難道只有地球在各種機緣巧合下有生命出現……

不久前,人們又找到了一個或許能解答這些問題的可能性。2020 年日本發射的隼鳥 2 號太空探測器返回地球,經過分析它從小行星 Ryugu 採集的樣品後,發現了 20 多種氨基酸。

▲ 圖片來自:JAXA

2014 年 12 月,根據日本宇宙航空研究開發機構(JAXA)的小行星探測計劃,隼鳥 2 號(Hayabusa2)小行星探測器搭乘火箭升空。

這個探測器的目標,是通過調查 S 型小行星(以硅質為主)與 C 型小行星(含碳的小行星)探索太陽系的起源和演化。探索的目的裏,也包括生命的起源。2018 年 6 月,隼鳥 2 號抵達名為 Ryugu(龍宮)的 C 型小行星。

▲ 圖片來自:JAXA

在返回地球之前,隼鳥 2 號從 C 型小行星「龍宮」的不同位置採集了兩個樣本,一處樣本來自「龍宮」行星表層,另一處樣本來自人工碰撞後形成的隕石坑中的地下物質。

作為有機化合物的氨基酸,是蛋白質的組成部分,在目前主流的生命起源理論裏,蛋白質是生命的基礎,因此氨基酸也能算得上是「生命之源」。

▲圖片來自:JAXA

20 世紀 50 年代,史坦利·米勒(Stanley Miller)與哈羅德·尤列(Harold Urey)進行了一場實驗,將甲烷、氨氣和氫氣等在原始大氣中存在的氣體密封在⼤燒瓶⾥,另一端連接着裝有水的燒瓶。將⽔進⾏加熱後,產⽣的蒸汽進⼊裝有化學物質的⼤燒瓶中,模擬出⼀種微型的原始⼤⽓環境。

▲ 圖片來自:Ars Technica

同時,在這個環境裏,用電極放電來模擬閃電,冷卻了的蒸汽凝結成液體,像水匯入海洋一樣被收集起來。在最後收集的樣本里,發現了氨基酸、多種脂肪酸,還有尿酸等豐富的有機物。

這個實驗結果,在當時被認為説明了古早的地球上就像「原始湯」,經過隕石掉落、火山噴發等等複雜的活動後,生命誕生了。

▲ 圖片來自:learn-biology

其實之前在掉落地球的隕石上也發現過氨基酸,但由於隕石在墜落的過程中可能會受到地球環境的影響,不能確定地外空間是否存在生命誕生的條件。

所以,此次在地外行星上發現了氨基酸,讓人們有了大膽的猜想,在早期的地球上,也許正是由於來自太空物質的撞擊,讓生命的誕生有了可能。如果不止是地球有氨基酸,那麼在其他星球上,也有生命誕生的可能。

▲圖片來自:Unsplash

不過,目前來説這也只是個可能,雖然氨基酸可能會在種種條件下導致生命的誕生,但這中間的過程複雜難解,中間任何一個環節出錯都有可能截斷生命誕生之路。但至少人們現在知道,在地球之外的無垠宇宙中,有其他生命誕生的可能。


資料來源:愛範兒(ifanr)

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